Por milênios, as pessoas mantiveram a noção de que passar tempo na natureza é curativo e restaurador. Hipócrates afirmava que “a própria natureza é o melhor médico”. Em algum momento de nossas vidas, muitos de nós partimos em uma aventura na natureza e saímos sentindo-se rejuvenescidos e relaxados.

No entanto, foi apenas nas últimas décadas que os cientistas realmente começaram a entender as complexas relações entre o meio ambiente natural e nossa saúde, fornecendo suporte adicional para a necessidade de proteger a natureza e o planeta.

Então, quais são esses benefícios para a saúde?

O tempo gasto em espaços verdes e na natureza está associado a uma série de benefícios para a saúde física e mental, e os benefícios não vêm apenas de se dedicar intencionalmente a caminhadas pela natureza – os benefícios podem ser vistos depois de apenas alguns minutos de tempo gasto em espaços verdes como parques da cidade!

Benefícios para a saúde mental

Há fortes evidências de que passar tempo na natureza é benéfico para vários aspectos de nosso bem-estar mental; proporcionando alívio do estresse, redução da ansiedade e melhora do humor. Um número de estudos de cortisol em comparação ( uma hormona do stress ) os níveis de antes e depois de passar ao ar livre de tempo, que vão de exercer ao ar livre ou jardinagem, para a terapia florestal / banhos (isto é: a pé ou caminhar numa floresta).

Todos viram uma diminuição na concentração de cortisol, sugerindo que o tempo passado ao ar livre e em espaços verdes pode reduzir a sensação de estresse. Além disso, de acordo com um estudo , os benefícios da redução do estresse por passar tempo na natureza foram mais impressionantes para aqueles que sofrem de estresse crônico.

Melhorias no humor geral e alívio dos sintomas de ansiedade e depressão também foram observadas com o aumento do contato com a natureza. Andar na floresta tem demonstrado resultar em uma melhoria maior no bem-estar psicológico em comparação com andar em um ambiente urbano ou realizar atividades rotineiras diárias, como deslocamento para o trabalho e tarefas domésticas.

Além disso, andar na natureza, em comparação com um ambiente urbano, reduziu a ruminação e a ansiedade . Compreender como a natureza influencia os resultados de saúde mental permite que os profissionais desenvolvam intervenções de saúde mental baseadas na natureza que podem reduzir o estresse e os sintomas de ansiedade e depressão.

Benefícios para a saúde física

Passar tempo na natureza não apenas melhora nosso bem-estar mental, mas também melhora nosso bem-estar físico, como a saúde imunológica e a pressão arterial. O tempo gasto na natureza tem sido associado ao aumento da expressão de proteínas anticâncer e células natural killer (NK) – células do sistema imunológico que podem matar células tumorais ou células infectadas com vírus.

Um estudo avaliou os efeitos imunológicos do tempo passado na natureza comparando um grupo de participantes que passou três dias e duas noites em uma floresta e o mesmo grupo de participantes que passou um período de tempo semelhante em uma cidade. Após a viagem para a floresta, os participantes apresentaram aumento da atividade das células NK por mais de 7 dias, enquanto nenhum período de aumento da atividade das células NK foi observado após o tempo passado na cidade. Isso sugere que a exposição ao ambiente natural pode contribuir para o aumento da função imunológica.

Além disso, vários estudos demonstram que o tempo gasto em ambientes florestais (caminhando, sentado e vendo paisagens) está associado a uma redução significativa da pressão arterialem comparação com o tempo gasto em um ambiente não florestal fazendo as mesmas atividades. Os efeitos da redução da pressão arterial devido à exposição à natureza foram maiores para pessoas que já tinham pressão arterial elevada. Outros benefícios para a saúde, como diminuição da prevalência e mortalidade por doenças cardiovasculares, também foram associados à exposição à natureza.

Quais são os mecanismos por trás dos benefícios do tempo gasto na natureza?

Atualmente, existem várias hipóteses diferentes propostas para descrever como a natureza pode influenciar diferentes aspectos da saúde humana. No entanto, existem muitas lacunas na pesquisa que precisam ser abordadas antes que possamos identificar uma relação causal.

Uma hipótese atribui os efeitos observados na função imunológica à respiração de fitoncidas , compostos orgânicos voláteis com propriedades antifúngicas e antibacterianas que são liberados no ar pelas árvores. Estudos de laboratório indicaram que os fitoncidas aumentam a atividade das células natural killer (NK) . Portanto, é plausível que a exposição a fitoncidas nas florestas explique o aumento da função das células NK em pessoas que passaram algum tempo nas florestas.

Além disso, foi sugerido que viver em áreas com mais espaço verde influencia a tolerância imunológica e pode reduzir o risco de alergias por meio da exposição ao aumento da biodiversidade microbiana no meio ambiente. Os espaços naturais e mais rurais aumentaram a biodiversidade microbiana em comparação com os espaços mais urbanos. Acredita-se que esses micróbios ambientais influenciam a diversidade da comunidade de micróbios que vivem em nossa pele e podem influenciar o desenvolvimento de alergias.

Outros caminhos que podem ajudar a explicar por que vemos os benefícios da natureza para a saúde mental e física incluem aumento da atividade física, coesão social e diminuição da poluição do ar. O tempo gasto ao ar livre e em espaços verdes é geralmente, mas nem sempre, relacionado a alguma forma de atividade física, como caminhar e, portanto, os efeitos positivos para a saúde física e mental do tempo passado fora também podem estar relacionados ou potencializados pelos benefícios de exercício. No entanto, há pesquisas que sugerem que os benefícios para a saúde mental podem surgir apenas de olhar para espaços verdes e, portanto, não apenas relacionados à atividade física ou exercício.

A coesão social, a quantidade de conexão social, foi proposta como outro caminho para alguns dos benefícios de saúde mentalporque muitas pessoas se envolvem em atividades ao ar livre com outras pessoas, mas tem sido menos estudado no contexto da exposição à natureza. Os cientistas também levantam a hipótese de que os espaços verdes podem reduzir as concentrações de poluentes no ar porque os espaços verdes geralmente têm menos tráfego de veículos dentro e ao redor do espaço, resultando em menos exposição ao escapamento.

Então, por que é importante apoiar a preservação e conservação da natureza?

O tempo na natureza pode ajudar a aliviar os sintomas de certas condições e promover atividades e estilos de vida saudáveis ​​que podem reduzir o risco de certas doenças crônicas. Refletindo sobre o ano passado, enquanto o mundo lutava com a pandemia COVID-19, muitas pessoas começaram a reconhecer a importância de se desconectar e passar tempo na natureza. Como disse o naturalista e biólogo EO Wilson: “Estar rodeado pela natureza abundante nos rejuvenesce e nos inspira”, mas como podemos continuar a nos beneficiar da natureza se o ambiente natural está sendo destruído?

O clima e o meio ambiente estão em crise – principalmente devido à nossa atividade e à sobreexploração dos recursos naturais. O desmatamento, a degradação do solo, a urbanização e as mudanças climáticas globais ameaçam as florestas e os espaços naturais. De acordo com o World Wildlife Fund , árvores suficientes para cobrir 30 campos de futebol eram cortadas a cada minuto nos trópicos em 2019.

Se continuarmos a perder florestas no ritmo que estamos atualmente, perderemos os benefícios para a saúde associados a elas. Mas todos nós podemos nos esforçar para evitar a perda de espaços naturais! Podemos reduzir nosso consumo de carne e adotar uma dieta mais baseada em vegetais, podemos comprar alimentos e produtos produzidos localmente, encorajar o plantio de plantas nativas em parques locais e podemos fazer um esforço para apoiar os esforços locais e internacionais para conservar e proteger os recursos naturais. Pequenas mudanças podem se somar e fazer a diferença!

por Jessica Schiff
Ilustração de Rebecca Senft

Harvard University

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