Nós, humanos, gostamos de levar nosso tempo quando se trata de crescer. Entre os grandes macacos, apenas os chimpanzés chegam perto de esticar os anos entre os marcos principais de desenvolvimento.

Mas mesmo os chimpanzés estão prontos para mastigar com um conjunto completo de chompers quando estiverem sexualmente maduros . O Homo sapiens não deixa crescer os últimos dentes até quase sair da adolescência.

Este mistério dos molares é difícil de resolver, apesar de seu surgimento desempenhar um papel tão crítico no rastreamento de mudanças em nossa evolução. Mas pesquisadores da Universidade do Arizona, nos Estados Unidos, agora acham que podem ter decifrado.

“Um dos mistérios do desenvolvimento biológico humano é como a sincronia precisa entre a emergência molar e a história de vida surgiu e como ela é regulada”, diz a antropóloga e autora principal, Halszka Glowacka.

Com a ajuda de Gary Schwartz, um paleoantropólogo do Instituto de Origens Humanas da Universidade do Arizona, Glowacka reuniu exemplos de crânios diferentes para comparar seu desenvolvimento.

Transformando ossos e dentes de 21 espécies de primatas em modelos 3D, os pesquisadores conseguiram descobrir que o tempo de nossos molares adultos tem muito a ver com o delicado equilíbrio da biomecânica em nossos crânios em crescimento.

As formas adultas dos dentes que usamos para triturar nossa comida em uma pasta normalmente emergem de nossas gengivas em três estágios – por volta dos 6, 12 e 18 anos de idade (mais ou menos).

Outros primatas obtêm seus molares adultos mais cedo. Apesar de todas as nossas semelhanças em estágios de crescimento, o chimpanzé ( Pan troglodytes ) obtém seus molares em 3, 6 e 12. O babuíno amarelo ( Papio cynocephalus ) tem seus últimos molares adultos fora aos sete anos, e o macaco rhesus ( Macaca mulatta ) está tudo pronto quando eles têm seis anos.

Um fator importante que restringe o momento em que os dentes podem aparecer é o espaço. Se a mandíbula não for grande o suficiente para um consultório dentário do tamanho de um adulto, não há sentido em apertá-los.

Os humanos não têm exatamente muito espaço na boca, sendo os dentes do siso impactados um grande problema para nossa espécie. Mas isso não explica por que eles aparecem tão tarde em nossas vidas, ou por que os mais antigos parecem estar cada vez mais causando problemas.

Ter um espaço vazio para o crescimento de um dente não é uma boa ideia colocar um lá, no entanto. Os dentes não trincam sozinhos – há muitos músculos e ossos apoiando-os, garantindo que a pressão suficiente possa rasgar e triturar nossa comida com segurança.

E é a “segurança” que parece estar por trás de nosso crescimento tardio dos dentes.

“Acontece que nossas mandíbulas crescem muito lentamente, provavelmente devido às nossas histórias de vida lentas e, em combinação com nossos rostos curtos, atrasos quando um espaço mecanicamente seguro – ou um ‘ponto ideal’, se você quiser – está disponível, resultando em nossas idades muito tardias de emergência molar “, diz Schwartz.

Os molares posteriores em primatas situam-se bem na frente de duas articulações temporomandibulares , que juntas formam uma dobradiça entre a mandíbula e o crânio. Ao contrário de outras articulações em nosso corpo, os dois pivôs precisam operar em perfeita sincronia um com o outro. Eles também precisam transferir um certo grau de força para um ou mais pontos para que você morda e mastigue.

Na biomecânica, esse processo de três pontos é governado por princípios dentro de algo chamado de modelo de nível restrito . Coloque um dente no local errado, e as forças produzidas sob este modelo podem ser más notícias para uma mandíbula que simplesmente não é grande o suficiente para aguentar.

Para espécies com mandíbulas mais longas, o tempo que leva para o crânio desenvolver uma estrutura adequada para os dentes mais próximos dos músculos próximos à dobradiça é relativamente breve.

Os humanos, com nossos rostos significativamente mais achatados, não têm essa sorte, precisando esperar até que nossos crânios se desenvolvam a um ponto em que as forças aplicadas em cada conjunto de molares adultos não danifiquem nossa mandíbula em crescimento.

Isso não apenas nos dá uma nova maneira de avaliar as condições dentais, como molares impactados, mas também pode ajudar os paleontólogos a compreender melhor a evolução de nossas mandíbulas únicas entre nossos ancestrais hominídeos.

“Este estudo fornece uma nova lente poderosa através da qual as ligações há muito conhecidas entre o desenvolvimento dentário, o crescimento do crânio e os perfis maturacionais podem ser visualizadas”, disse Glowacka.

Esta pesquisa foi publicada na Science Advances

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