Os pesquisadores sabem há muito tempo que as condições do espectro do autismo surgem precocemente durante o neurodesenvolvimento pré-natal. Menos compreendido é como as células nervosas autistas se desviam de outros neurônios ou o que desencadeia essa divergência. E como os sinais de autismo não podem ser diagnosticados de forma confiável até os 12 meses, no mínimo , essa lacuna entre o desenvolvimento e o diagnóstico levou a grandes especulações sobre as causas do autismo entre o público em geral.

Os antivaxxers continuam a espalhar desinformação nas redes sociais, apesar de não haver evidências que liguem as vacinas ao autismo . A culpabilidade foi atribuída a uma série de fatores ambientais, desde mercúrio a água contaminada, alimentos processados ​​a tempo excessivo de TV. Nada disso é ótimo, mas também nenhum dos quais foi conclusivamente vinculado ao autismo. Depois, há um número incontável de pais sofrendo desnecessariamente porque alguém os culpou por terem um estilo parental “refrigerador” .

Para reduzir essa lacuna de conhecimento, pesquisadores do King’s College London e da Cambridge University começaram a determinar como as células nervosas se desenvolvem em um cérebro autista. Claro, eles não podiam realizar seu estudo em mulheres grávidas. Tal violação não chegaria à pauta de nenhum comitê de ética, nem existe um meio de determinar o autismo antes do nascimento. Então, eles planejaram um experimento que lhes permitiu observar células nervosas em desenvolvimento in vitro.

Observando jovens neurônios crescerem

Para o experimento, os pesquisadores selecionaram quinze indivíduos, seis controles e nove pessoas com uma condição do espectro do autismo, mas de origens genéticas únicas. Eles adquiriram amostras de cabelo de cada um para extrair células-tronco pluripotentes induzidas (iPSCs). As células-tronco pluripotentes são células que podem se tornar qualquer célula dos três grupos primários de células adultas – daí o nome, pluri- como em “muitos” e -potente como em “potencial”. Essas células também podem se auto-renovar e continuar a fazer mais cópias de si mesmas.

Quando um cientista induz uma célula-tronco, ele tira essa célula de seu potencial de calouro e a direciona para a especialização sênior. Nesse caso, os pesquisadores pegaram os iPSCs e usaram fatores de crescimento para levá-los a se tornarem células nervosas. Eles obtiveram duas linhagens neurais de cada indivíduo – uma linhagem cresceu em neurônios como os do córtex e a outra do mesencéfalo. Como esses iPSCs mantêm o material genético de seus proprietários, eles cresceram ao longo da mesma via de desenvolvimento neurológico in vitro que teriam no útero.

“Usar iPSCs de amostras de cabelo é a maneira mais ética de estudar o desenvolvimento inicial do cérebro em pessoas autistas. Ela ignora a necessidade de pesquisa em animais, não é invasiva e simplesmente requer uma única amostra de cabelo ou pele de uma pessoa”, Dwaipayan Adhya , disse o primeiro autor do estudo e biólogo molecular do Autism Research Center em Cambridge, em um comunicado .

Os pesquisadores examinaram as células em três estágios distintos de desenvolvimento: dias 9, 21 e 35. Eles inspecionaram a aparência celular e também sequenciaram o RNA. Eles descobriram que os neurônios autistas seguiram um caminho de desenvolvimento muito diferente daqueles dos controles.

No dia 9, os neurônios de controle cultivaram rosetas neurais padrão , estruturas semelhantes a tubos neurais que desempenham um papel fundamental na determinação da neurogênese cortical. Por outro lado, os neurônios autistas formaram rosetas menores ou não formaram rosetas e expressaram níveis mais baixos de genes-chave do desenvolvimento. Nos dias 21 e 35, os fenótipos celulares entre as amostras autistas e de controle mostraram uma diferenciação uniforme. Os iPSCs autistas, por exemplo, mostraram um aumento na taxa de aquisição de identidade celular, mas foram mais lentos na expressão genética.

Essas diferenças, no entanto, só foram vistas nos neurônios corticais. As linhagens do mesencéfalo mostraram pouca diferença entre as amostras autistas e de controle. É importante ressaltar que, ao contrário do córtex, as regiões do mesencéfalo não são conhecidas por estarem associadas a condições de autismo.

Suas evidências sugerem fortemente que as diferenças de desenvolvimento em cérebros autistas ocorrem no início do neurodesenvolvimento pré-natal – muito antes que o tempo excessivo de TV ou a criação de filhos na geladeira possam entrar em ação. O estudo foi publicado em junho na revista Biological Psychiatry.

Não para uma cura, mas acuidade

Essa pesquisa pode levar à cura para o autismo? Não, e não é esse o seu propósito. Na verdade, a própria formulação dessa pergunta é enganosa, pois o autismo não é uma doença. Pessoas autistas não estão doentes. Seus cérebros simplesmente se desenvolveram de maneira única, levando-os a pensar e ver o mundo através de uma lente mental que é a sua própria.

Como Simon Baron-Cohen, co-líder do estudo e diretor do Centro de Pesquisa do Autismo em Cambridge, disse no mesmo comunicado: “Algumas pessoas podem estar preocupadas que a pesquisa básica sobre as diferenças no cérebro autista e típico do pré-natal possa ter como objetivo ‘prevenir, ” erradicar ‘ou’ curar ‘o autismo. Esta não é a nossa motivação, e somos francos em nossos valores ao nos levantarmos contra a eugenia e valorizarmos a neurodiversidade. Esses estudos levarão a uma melhor compreensão do desenvolvimento do cérebro tanto de autistas quanto de típicos indivíduos. “

Estudos futuros nesta área podem levar a melhores técnicas de diagnóstico. Isso pode ajudar as famílias a encontrar os recursos e o apoio de que precisam para colocar as crianças no caminho de uma vida saudável e feliz mais cedo. E quanto mais sabemos, mais conhecimento temos à nossa disposição para combater a desinformação, limitando a disseminação dos medos e mal-entendidos que cercam o autismo e outras condições de neurodesenvolvimento.

Fonte: Big Think

Ilustração da capa: Alexander Glandien

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