Uma equipe de pesquisadores franceses conseguiu provar que uma espécie de formiga, Formica Fusca , pode ser usada na área médica para ajudar a detectar câncer em humanos, simplesmente “cheirando-a”. Um trunfo natural, para ela, pois já utiliza sentidos olfativos extremamente apurados na realização de suas tarefas diárias. Os cientistas detalharam os resultados de suas pesquisas em um artigo publicado na revista iScience .

“ A deteção de cancros é uma grande questão de saúde pública, mas os métodos atualmente disponíveis, por exemplo ressonâncias magnéticas ou mamografias, são muitas vezes caros e invasivos, o que limita a sua utilização em larga escala”, lê-se num comunicado de imprensa .do CNRS sobre esses avanços. Entre as possibilidades de detecção, foi demonstrado que as células cancerígenas emitem odores diferentes das células saudáveis, devido à diferença nos compostos orgânicos voláteis (COVs) que emitem. Células saudáveis ​​e células cancerosas, portanto, têm diferentes “assinaturas olfativas”. Cada tipo de câncer também tem uma assinatura diferente. Essas assinaturas podem, portanto, ser usadas como biomarcadores não apenas para detectar a presença de câncer,mas também para determinar de que tipo é.

Diferentes métodos foram testados para detectar essas diferenças, incluindo “nariz artificial”. No entanto, estes últimos estão provando ser menos eficientes do que certos animais. É por esta razão que os cientistas se voltaram muito para eles para estudar outras técnicas de detecção de câncer. “ Milhões de anos de evolução moldaram os sistemas olfativos afinados dos animais, que detectam pequenas concentrações de odorantes e têm o poder computacional de discriminar entre misturas odoríferas complexas ”, explica a equipe de pesquisa. Já foi comprovado, por exemplo, que os cães são bons candidatos para essa árdua tarefa.

Formigas mais eficientes que cães?

No entanto, treinar um cão para distinguir entre células cancerosas e células saudáveis ​​permanece longo e complexo: ” Uma das desvantagens de usar cães é que, apesar de sua eficácia, eles demoram a aprender (de alguns meses a um ano) e exigem protocolo de aprendizado antes de estar pronto para discriminar amostras cancerígenas de uma amostra saudável ”, apontam os cientistas em sua publicação. Tomando como exemplo um estudo recente, eles mostram que para alcançar um resultado com precisão de 90,3%, foi necessário treinar dois cães por 5 meses e realizar 1531 testes de condicionamento para 31 testes de memória eficazes.

Usar formigas para fazer esse mesmo trabalho tem muitos benefícios, dizem os cientistas. Primeiro, eles aprendem muito mais rápido: em apenas três sessões de condicionamento, eles demonstraram ser capazes de dizer a diferença entre células saudáveis ​​e cancerosas. O processo, portanto, levou apenas três dias. Além disso, é possível treinar muitas formigas ao mesmo tempo, e sua aquisição como manutenção é menos dispendiosa do que no caso dos cães. Com base em outros estudos relacionados a formigas, os cientistas estimam que as formigas podem realizar até nove testes.

test discrimination odeur cancer fourmi.png - Formigas capazes de sentir o cheiro do câncer
(A) Esquema da arena experimental utilizada no condicionamento das formigas. Uma recompensa foi colocada acima de um tubo com o estímulo condicionado (CS). Os pesquisadores registraram o tempo que a formiga levou para encontrar a recompensa durante três tentativas de condicionamento. (B) Para os testes de memória, eles usaram uma configuração ligeiramente diferente, onde nenhuma recompensa foi dada e dois odores estavam presentes (o CS e um novo odor, N). O tempo gasto pela formiga perto de cada área odorífera (linhas tracejadas), bem como duas áreas de controle sem cheiro, foi registrado. © Baptiste Piqueret et al.

Em seus primeiros experimentos, os pesquisadores realizaram testes em várias dezenas de formigas. Eles foram introduzidos pela primeira vez em uma caixa circular que continha células cancerígenas e uma solução à base de açúcar. O objetivo era associar uma “recompensa” à “resposta correta”. Quando as formigas foram então apresentadas a uma caixa com duas amostras, uma de células saudáveis, outra de células cancerosas, elas se moveram em direção à amostra de células cancerosas, permitindo assim que a detecção fosse bem-sucedida. O teste também foi positivo para distinguir entre dois tipos diferentes de câncer.

Muita pesquisa ainda precisa ser feita antes de ver batalhões de formigas chegarem a laboratórios e hospitais. Os cientistas de fato apresentaram resultados preliminares, mas ainda precisam realizar muitos testes adicionais. Eles também apontam que talvez resultados semelhantes possam ser obtidos com outras espécies de formigas.

Fonte: iScience

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