Gotas para o nariz contendo bactérias “amigáveis” geneticamente modificadas podem proteger contra uma das formas mais comuns e perigosas de meningite , de acordo com os resultados de um novo estudo envolvendo 26 voluntários.

O pequeno ensaio – o primeiro de seu tipo – mostrou que todos os participantes ainda carregavam a bactéria assintomática em suas narinas por pelo menos 28 dias, com a maioria (86 por cento) ainda carregando-a 90 dias depois. Também produziu uma forte resposta imunológica.

Melhor ainda, essa maneira rápida e conveniente de fornecer proteção contra infecções poderia ser aplicada para bloquear outros tipos de bactérias e doenças – algo que é extremamente necessário com o aumento da resistência antimicrobiana aos medicamentos existentes.

“Este trabalho mostrou que é possível proteger as pessoas de doenças graves usando gotas nasais contendo bactérias amigáveis ​​geneticamente modificadas”, disse Robert Read , professor de doenças infecciosas da Universidade de Southampton, no Reino Unido.

“Acreditamos que esta seja uma forma popular e bem-sucedida de proteger as pessoas contra uma série de doenças no futuro.”

A bactéria Neisseria meningitidis visada por essas gotas nasais ocorre naturalmente no nariz e na garganta de cerca de 10% dos adultos; infelizmente, em alguns casos, pode invadir a corrente sanguínea, levando a doenças potencialmente fatais, como meningite (daí seu nome em latim).

Aqui, os cientistas usaram uma versão geneticamente modificada da N. lactamica benigna , também uma bactéria nasal que ocorre naturalmente. Em um estudo anterior , N. lactamica havia demonstrado prevenir que N. meningitidis se instalasse em cerca de 60 por cento dos participantes.

No entanto, não se tratava apenas de fazer a bactéria amigável colonizar o nariz, em vez de sua prima mais perigosa. A chave aqui está na modificação genética de N. lactamica (rotulado de forma útil como GM-Nlac pelos pesquisadores) – transportando um gene adicionado para a proteína de superfície pegajosa que N. meningitidis usa para prender as células dentro do nariz, a bactéria útil introduzi-lo como um antígeno no sistema imunológico da pessoa.

Os antígenos são várias substâncias que nosso sistema imunológico pode usar para gerar anticorpos contra os patógenos associados a eles; uma introdução controlada de antígenos para gerar uma resposta imune é como a maioria das vacinas funcionam, por exemplo.

No caso dessas gotas nasais carregadas de bactérias, a resposta imunológica resultante foi mais forte e duradoura em comparação com os controles, tornando o GM-Nlac um candidato promissor para gerar respostas imunológicas às bactérias da meningite.

“O GM-Nlac pode ser implantado com segurança, sobreviver em seu nicho biológico e ser efetivamente erradicado conforme necessário, sem transmitir a outros adultos que vivem nas proximidades dos participantes do estudo”, escrevem os pesquisadores em seu artigo publicado .

Se a meningite bacteriana se alastrar na corrente sanguínea, pode resultar em complicações graves, bem como em outros problemas como envenenamento do sangue , pois o tecido ao redor do cérebro e da medula espinhal começa a inchar. A morte pode ocorrer em apenas quatro horas após o início dos sintomas.

Cerca de 1.500 casos dessa meningite meningocócica são relatados a cada ano apenas no Reino Unido, mas a ciência está resistindo: pesquisas anteriores examinaram maneiras de usar antipsicóticos para proteger contra a doença.

Os pesquisadores acham que sua abordagem recém-descrita poderia ser usada para modificar outras bactérias para proteger contra outros tipos de infecção, embora ainda seja cedo para a técnica.

“É teoricamente possível expressar qualquer antígeno em nossa bactéria, o que significa que podemos adaptá-los potencialmente para combater uma infinidade de infecções que entram no corpo através do trato respiratório superior”, diz o microbiologista molecular Jay Laver , da Universidade de Southampton.

“Além da entrega de antígenos de vacinas, os avanços na biologia sintética significam que também podemos usar bactérias geneticamente modificadas para fabricar e entregar moléculas terapêuticas em um futuro próximo.”

A pesquisa foi publicada na Science Translational Medicine

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