Um medicamento contra o câncer amplamente usado que funciona no sistema imunológico pode tirar o HIV do esconderijo, potencialmente deixando o vírus aberto para ser atacado e eliminado, de acordo com resultados promissores de um pequeno estudo novo.

O HIV ( vírus da imunodeficiência humana ) quase dispensa apresentações: o vírus é notório por sua capacidade de evadir o sistema imunológico. A chave para sua insidiosidade é a latência viral – o HIV ‘se esconde’ dentro de células imunes de vida longa, inserindo seu material genético na própria célula, para que possa escapar da detecção.

Esta tem sido uma grande barreira para o desenvolvimento de uma cura para o HIV, pois o vírus nunca é totalmente erradicado com terapias antivirais, mas continua presente no corpo dentro desses reservatórios latentes.

O novo estudo sugere que o pembrolizumab , um medicamento de imunoterapia que transformou o tratamento de melanoma e outros cânceres, também pode ser capaz de reverter a latência do HIV, liberando o vírus do esconderijo.

Embora o estudo tenha sido pequeno, com 32 pessoas vivendo com HIV e câncer , é o maior estudo desse tipo até hoje e os resultados são “muito empolgantes”, diz a especialista em doenças infecciosas Sharon Lewin, do Peter Doherty Institute for Infection and Imunidade em Melbourne, Austrália.

Pembrolizumab funciona reativando células imunes desgastadas que expressam um monte de proteínas em sua superfície, incluindo um marcador chamado PD1. Pesquisas anteriores de Lewin e colegas mostraram que o HIV coopta esses mesmos marcadores de ‘exaustão’ para entrar em hibernação e passar despercebido.

O bloqueio de PD1 com pembrolizumab desperta as células T cansadas, cujo trabalho é procurar e destruir células cancerígenas. Os pesquisadores se perguntaram se a droga também poderia desbloquear reservatórios de HIV adormecidos nas células do sistema imunológico e trazer o vírus para fora do esconderijo.

Até agora, havia apenas um punhado de relatos de casos mostrando que imunoterapias como pembrolizumab podem expulsar o HIV das células imunes em pessoas com HIV – porque, embora tenham um risco aumentado de desenvolver câncer, as pessoas com HIV precisam de tratamentos anti-PD1 para seu câncer são muito raros.

A droga “não erradicou o HIV neste estudo”, mas o resultado “informa os esforços para manipular as células T para curar o HIV”, disse o oncologista médico e principal autor Thomas Uldrick, do Fred Hutchinson Cancer Research Center , no Twitter.

Os sangues foram coletados dos 32 participantes antes e após o tratamento com pembrolizumab, e as amostras foram analisadas para ver quanto do material genético do vírus era detectável nas células imunes e no plasma sanguíneo.

Embora a maioria das pessoas no estudo ainda tivesse níveis indetectáveis ​​de HIV no plasma sanguíneo, os pesquisadores encontraram evidências de que uma semana após o primeiro tratamento, um nível modesto, mas significativo do vírus havia sido tirado da hibernação e começado a se replicar novamente. Seis ciclos de tratamento depois, células T contendo HIV que estavam prontas para replicar também foram detectadas com mais frequência em alguns participantes.

Mais pesquisas são necessárias para descobrir exatamente como os medicamentos anti-PD1, como o pembrolizumab, modificam a resposta imune e atuam nas células T específicas do HIV. A equipe está investigando essas questões “na esperança de que, além de reverter a latência do HIV, também acelere o sistema imunológico para matar as células infectadas pelo HIV da mesma forma que faz com o câncer”, diz Lewin.

Isso continua a ser visto, embora, dado o quão familiarizados os cientistas estão com o pembrolizumab, há “potencial para este e outros tratamentos semelhantes desenvolverem um caminho para uma cura pragmática do HIV”, disse o virologista do Instituto Kirby Stuart Turville a Melissa Davey no The Guardian . Ele não participou do estudo.

Lewin acrescentou , no entanto, que as imunoterapias podem fazer parte de uma abordagem de tratamento multifacetada que ela espera poder ajudar os quase 2 milhões de pessoas diagnosticadas com HIV todos os anos. “Acho muito improvável que um único medicamento ou intervenção cure o HIV”, disse ela a Davey.

Os pesquisadores também precisarão investigar e avaliar os efeitos colaterais conhecidos da droga, que podem ser toleráveis ​​para pessoas com uma doença com risco de vida, como câncer, mas até agora têm sido uma barreira para testar imunoterapias em pessoas saudáveis ​​vivendo com HIV.

“No HIV, a situação é muito diferente”, diz Lewin. “As pessoas agora podem viver uma vida normal e saudável com o HIV, então qualquer intervenção para a cura deve ter uma toxicidade muito baixa”.

Para entender mais, os pesquisadores estão prestes a embarcar em outro estudo para analisar os efeitos da terapia anti-PD1 nas células sanguíneas e linfonodos para tentar encontrar a dose mais baixa e segura para pessoas vivendo com HIV que não têm câncer, disse Lewin. diz .

O estudo atual foi publicado na Science Translational Medicine.

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