Um dos maiores estudos de imagem cerebral do COVID-19 até o momento lançou alguma luz inquietante sobre o impacto da doença em nossos cérebros.

Mesmo naqueles com um caso leve ou moderado, uma infecção por SARS-CoV-2 foi associada a alterações neurológicas “significativas” e perda de massa cinzenta.

O estudo analisou os exames cerebrais de 785 pessoas do Reino Unido com idades entre 51 e 81 anos. Os exames foram realizados em média com 38 meses de intervalo e foram feitos juntamente com testes cognitivos.

“Até onde sabemos, este é o primeiro estudo de imagem longitudinal do SARS-CoV-2 em que os participantes foram inicialmente escaneados antes que qualquer um fosse infectado”, escrevem os pesquisadores , liderados por Gwenaëlle Douaud, da Universidade de Oxford, no Reino Unido.

“Nossas análises longitudinais revelaram um impacto significativo e deletério associado ao SARS-CoV-2”.

Os primeiros resultados desta pesquisa foram lançados anteriormente em pré-impressão , e agora foram revisados ​​por pares e publicados na Nature .

As mudanças estruturais pareciam ser persistentes – em média, os exames foram realizados 5 meses (141 dias) após a pessoa estar doente com COVID-19 – embora quanto tempo duram e se são ou não reversíveis precisem ser o assunto de pesquisas futuras.

Não é novidade que o SARS-CoV-2 tenha impacto em nossos cérebros: já tínhamos evidências de que a infecção pelo vírus poderia levar a mudanças estruturais e inflamação no cérebro.

Mas o que é único neste estudo é que é o primeiro a comparar os exames cerebrais das próprias pessoas, antes e depois do COVID-19, o que minimiza a possibilidade de qualquer dano ter sido causado antes da infecção.

Os pesquisadores também compararam as varreduras cerebrais com as de pessoas que não foram infectadas com SARS-CoV-2 durante o período do estudo, fornecendo assim um grupo de controle. Os pesquisadores conseguiram fazer isso por meio do acesso a dados do Biobank do Reino Unido, que contém dados de saúde e imagens obtidos de voluntários ao longo dos anos.

Do total de 785 indivíduos que foram inicialmente examinados, 401 deram positivo para COVID-19 antes de voltar para os próximos testes. Os outros 384 não testaram positivo para COVID-19 durante o estudo e atuaram como grupo de controle.

Em comparação com seus primeiros exames cerebrais, aqueles que foram infectados apresentavam danos nos tecidos perceptíveis no córtex piriforme, tubérculo olfativo e núcleo olfativo anterior – regiões do cérebro associadas ao olfato e paladar, bem como à memória.

Essas pessoas também tiveram pontuações sutilmente mais baixas em testes cognitivos do que antes e tiveram atrofia no cerebelo – uma área do cérebro associada à cognição.

Especificamente, a infecção por SARS-CoV-2 foi associada a uma perda de 0,7% de massa cinzenta nas regiões cerebrais afetadas. Para contextualizar, os autores comparam isso com cerca de 0,2% de massa cinzenta normalmente perdida em adultos a cada ano na meia-idade.

Para garantir que seus resultados fossem específicos para o COVID-19, os pesquisadores também realizaram uma análise de controle em outro grupo menor de 11 pessoas que tiveram pneumonia não associada ao COVID-19 e descobriram que esses impactos cerebrais não foram observados em pacientes que tinham uma doença respiratória regular.

É importante ressaltar que muitos dos que tiveram COVID-19 no estudo não tiveram um caso grave. Mesmo quando as 15 pessoas que foram hospitalizadas com COVID-19 foram excluídas dos resultados, os efeitos do vírus ainda eram visíveis no cérebro.

“As descobertas do estudo são notáveis”, disse a neurocientista Sarah Hellewell , da Curtin University, na Austrália, que não estava associada à pesquisa.

“Os autores mostram que as pessoas que tiveram infecção leve por COVID-19 em média cinco meses antes tiveram afinamento do tecido cerebral em várias regiões-chave do cérebro”.

É claro que, apesar dos pontos fortes deste estudo, ainda há grandes questões sem resposta.

Por um lado, o estudo não teve acesso a dados sobre a gravidade do caso de COVID-19 de cada indivíduo, exceto se eles foram hospitalizados. Por exemplo, não está claro quais eram seus níveis de oxigênio durante a infecção.

Também é importante observar que as varreduras foram realizadas entre março de 2020 e abril de 2021, portanto, é improvável que algum dos participantes tenha as variantes Delta ou Omicron que estão agora em circulação – portanto, precisamos ter isso em mente ao considerar como esses resultados podem estar relacionado a infecções mais recentes.

Além disso, esses resultados foram analisados ​​como uma amostra de grupo e, portanto, os resultados não são diretamente aplicáveis ​​aos indivíduos.

“As pessoas não precisam entrar em pânico se tiverem COVID-19. As alterações cerebrais observadas foram relativamente pequenas e em nível de grupo, portanto, nem todos tiveram os mesmos efeitos”, acrescenta Hellewell .

“Mais pesquisas são necessárias para saber se essas mudanças permanecem, revertem ou pioram com o tempo, e se existem tratamentos que podem ajudar”.

É importante ressaltar que o estudo pode nos fornecer mais informações sobre como uma infecção por SARS-CoV-2 danifica o cérebro em primeiro lugar, algo que os cientistas ainda não entendem.

Douaud e sua equipe sugerem três mecanismos possíveis para os danos em seu estudo.

Uma é a disseminação degenerativa do COVID-19 através de vias olfativas no cérebro. Alternativamente, o próprio vírus pode não estar entrando no cérebro, mas impactando-o de outras maneiras: seja por meio de inflamação geral do sistema nervoso; ou causando a perda de entrada sensorial devido à perda do olfato.

Isso é algo que novas pesquisas precisarão desvendar.

A pesquisa foi publicada na Nature

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