Em comparação com os adultos, as crianças aprendem rápido, seus cérebros em desenvolvimento absorvem informações em um ritmo alucinante. De alguma forma, seus neurônios não apenas incorporam novos conhecimentos com mais facilidade, mas também se apegam a eles com firmeza, mesmo em uma torrente constante de novas experiências.

Agora, uma equipe de neurocientistas da Universidade de Regensburg, na Alemanha, e da Universidade Brown, nos Estados Unidos, pode ter descoberto o que torna os cérebros jovens tão eficientes.

Tudo se deve a uma substância química do cérebro conhecida como GABA (ácido gama-aminobutírico) que surge nas crianças durante e após o aprendizado, transformando seus cérebros jovens em ‘superesponjas’.

“Muitas vezes, assume-se que as crianças aprendem com mais eficiência do que os adultos, embora o suporte científico para essa suposição seja, na melhor das hipóteses, fraco”, diz o coautor do estudo, Takeo Watanabe, psicólogo cognitivo da Brown University.

Procurando os mecanismos cerebrais envolvidos, a equipe usou uma técnica avançada de neuroimagem chamada MRS funcional (fMRS) para medir indiretamente as concentrações de GABA no córtex visual de crianças durante uma atividade de aprendizado visual para ver como ele diferia dos adultos.

As medições foram feitas em 55 crianças de 8 a 11 anos e 56 adultos de 18 a 35 anos, abrangendo três períodos diferentes: antes do início da tarefa de aprendizagem visual, durante o processo de aprendizagem e após o término da atividade.

Os resultados mostraram que os níveis de GABA em adultos permanecem consistentes durante todo o experimento. Enquanto isso, os níveis de GABA em crianças eram muito mais elevados.

“O que descobrimos é um rápido aumento de GABA em crianças, associado ao aprendizado”, diz Watanabe. E não apenas durante o aprendizado – os altos níveis de GABA também duraram no período pós-aprendizado.

É uma descoberta reveladora, diz Watanabe .

GABA é um mensageiro químico no cérebro conhecido por ser importante no processo de aprendizagem de novas informações. Ele também desempenha um papel fundamental na estabilização, um ‘período de resfriamento’ após o aprendizado, no qual as novas redes neurais frágeis são consolidadas e as informações armazenadas com sucesso.

Mas se algo novo for aprendido durante o período de reflexão, um fenômeno chamado ‘interferência retrógrada’ entra em ação, onde a informação aprendida anteriormente é anulada ou destruída – ela escapa de nossos cérebros.

Pense nisso como deixar uma torta esfriar depois de ser retirada do forno. Descansar dá aos amidos do recheio a chance de formar um gel que manterá tudo perfeitamente no lugar. Se você cortar a torta durante o período de resfriamento, porém, o recheio bem quente escorrerá e derramará.

Com o novo conhecimento dos níveis de GABA nas crianças a bordo, a equipe realizou experimentos comportamentais para ver se era isso que permitia que o aprendizado visual se estabilizasse mais rapidamente. O que eles encontraram foi surpreendente.

Os adultos precisavam de um “período de reflexão” de uma hora para permitir a estabilização. No entanto, as crianças conseguiram aprender novamente em 10 minutos sem substituir o que haviam aprendido anteriormente. Em outras palavras, graças aos seus altos níveis de GABA, sua torta endurece muito mais rápido.

“Descobrimos que a resiliência à interferência retrógrada e, portanto, a estabilização de fato ocorreu minutos após o término do treinamento em crianças, enquanto o aprendizado estava em um estado frágil em adultos por pelo menos uma hora após o treinamento”, escreveram os pesquisadores em seu artigo.

“Essa rápida estabilização do aprendizado em crianças permite que aprendam mais itens em um determinado período de tempo e torna o aprendizado mais eficiente em crianças do que em adultos”, explica o psicólogo e neurocientista cognitivo Sebastian Frank, coautor do estudo agora na Universidade. de Regensburg na Alemanha.

Os pesquisadores também descobriram que sessões consecutivas de aprendizado pareciam aumentar ainda mais a concentração de GABA em crianças, permitindo uma estabilização ainda mais rápida do aprendizado anterior.

“Nossos resultados, portanto, apontam para o GABA como um elemento-chave para tornar o aprendizado eficiente em crianças”, diz Frank.

Embora deva ser notado que este estudo foi feito no aprendizado visual, Watanabe acredita que essas descobertas podem ser generalizadas para outros tipos de aprendizado envolvendo memória.

O interessante é que essas descobertas podem ser usadas para ajudar os adultos a aprender com mais eficiência.

“Por exemplo, uma nova tecnologia ou terapia poderia ser desenvolvida para aumentar a quantidade de GABA no cérebro dos adultos”, diz Watanabe . “Essa é uma aplicação possível.”

Esta pesquisa foi publicada na revista Current Biology

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