O tabagismo, principal causa de câncer no mundo, é um fator de risco considerável para a doença, principalmente o câncer de pulmão. A fumaça do tabaco, em particular, causaria mutações nas células pulmonares – que se multiplicam anormalmente durante a formação de tumores. O risco seria multiplicado por 10 ou 15 para os fumantes (comparados aos não fumantes), mas paradoxalmente, muitos “fumantes pesados” nunca desenvolvem câncer. Apenas uma minoria de fumantes contrai a doença: um verdadeiro mistério para os cientistas. Um novo estudo publicado na revista Nature Genetics sugere que essa diferença está ligada a fatores genéticos complexos, dos quais alguns fumantes são dotados, e que protegem contra mutações cancerígenas.

A fumaça do tabaco pode causar vários efeitos nocivos nas células pulmonares. No caso da doença pulmonar obstrutiva crônica (DPOC), por exemplo, danifica irreversivelmente as células progenitoras dos pulmões, impedindo a renovação das células funcionais destruídas. No caso de formação de tumor, no entanto, essas células se renovam e se multiplicam excessivamente.

Existem várias formas de câncer de pulmão. Os tumores mais comuns (80 a 85% dos casos) são aqueles conhecidos como “não pequenas células” (referente ao tamanho das células tumorais). Eles podem se formar nas células glandulares nas partes externas dos pulmões. Neste caso específico, trata-se de um adenocarcinoma.

Na mesma categoria também está o carcinoma de células escamosas, que geralmente se desenvolve nas células dos brônquios e bronquíolos, nas partes centrais dos pulmões. Existe também o que se chama de carcinoma de grandes células, que pode começar em qualquer área dos pulmões. Outras formas mais raras e não menos graves de câncer de pulmão incluem: (câncer de pulmão de pequenas células), sarcoma de tecidos moles, carcinoide, mesotelioma pleural.

Estudos anteriores assumiram que a multiplicação excessiva de células pulmonares durante a formação do tumor era devido a mutações no DNA induzidas pela fumaça do tabaco em células saudáveis. O novo estudo, conduzido por pesquisadores do Albert Einstein College of Medicine (Nova York, EUA) é o primeiro a quantificar com precisão essa taxa de mutação, graças a uma técnica de sequenciamento revolucionária e aprimorada de todo o genoma de células individuais.

Graças a essa nova técnica, os pesquisadores podem finalmente ter descoberto por que nem todos os fumantes desenvolvem câncer e, especialmente, por que muitos fumantes inveterados nunca desenvolvem a doença. Os resultados podem levar a novos métodos de diagnóstico mais eficientes e mais direcionados, ajudando a identificar fumantes que enfrentam um risco aumentado de contrair a doença e que requerem monitoramento particularmente atento.

” Isso pode vir a ser um passo importante para a prevenção e detecção precoce do risco de câncer de pulmão e muito longe dos atuais esforços hercúleos necessários para combater a doença em estágio avançado, onde ocorre a maioria dos gastos com saúde. ” , diz Simon Spivack, co-autor principal do estudo e professor de medicina, epidemiologia e saúde populacional e genética no Albert Einstein College of Medicine.

Um método de sequenciamento mais preciso

Para quantificar as mutações nas células pulmonares, os pesquisadores de Nova York desenvolveram uma técnica de sequenciamento chamada amplificação de deslocamento múltiplo de célula única (SCMDA). Os métodos típicos de sequenciamento de uma única célula e genoma completo são notavelmente bastante limitados, pois podem ocorrer erros que dificultam a identificação de mutações verdadeiras. A nova técnica reduz as margens de erro e detecta melhor mutações raras e aleatórias.

As paisagens mutacionais das células basais brônquicas proximais de 33 indivíduos foram então comparadas. 14 deles nunca fumaram e têm idade entre 11 e 86 anos, enquanto os outros 19, com idade entre 44 e 81 anos, têm um “histórico de tabagismo” máximo de 116 maços-ano (PA) — 1 PA equivale a 1 maço de cigarros fumados por dia durante um ano. Para dar um exemplo concreto, uma pessoa que fumou 40 cigarros por dia durante 40 anos terá um AP de 2 (2 maços) x 40 = 80 AP.

As células dos participantes foram removidas por broncoscopia. As células basais brônquicas proximais podem sobreviver por anos ou mesmo décadas e acumular mutações com a idade que podem estar relacionadas ao tabagismo. Além disso, de todos os tipos de células pulmonares, elas estão entre as mais propensas a se tornarem cancerosas.

Resultados

A primeira descoberta dos pesquisadores foi o acúmulo de mutações nas células pulmonares de não fumantes. Essas mutações se acumulariam com a idade e seriam mais numerosas em fumantes. ” Isso confirma experimentalmente que fumar aumenta o risco de câncer de pulmão, aumentando a frequência de mutações, como anteriormente hipotetizado “, diz Spivack. Além disso, o número de mutações celulares detectadas aumenta linearmente com o número de pacotes-ano.

No entanto, o aumento nas mutações parece estabilizar e parar após 23 anos-pacote. Os fumantes mais pesados, aparentemente e de forma implausível, não tiveram as maiores taxas de mutação. Os pesquisadores sugerem que essas pessoas teriam conseguido suprimir o acúmulo de mutações, porque teriam sistemas muito poderosos para reparar danos no DNA e desintoxicar a fumaça do cigarro. Em breve, graças a essas descobertas, o grupo planeja desenvolver novos testes para medir a capacidade de uma pessoa de reparar e desintoxicar seu DNA.

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