A depressão pode ser uma condição assustadoramente implacável. Felizmente, pesquisadores de todo o mundo estão constantemente trabalhando em novas opções de tratamento, como um implante cerebral recém-projetado para a depressão resistente.

Ao todo, até um terço das pessoas com depressão não respondem ou se tornam resistentes ao tratamento . Nenhum medicamento ou tipo de terapia parece ajudar. Para aqueles com depressão resistente ao tratamento, o futuro pode parecer especialmente sombrio.

Foi o que aconteceu com Sarah, uma mulher de 36 anos que sofria de depressão severa e resistente ao tratamento desde criança. Mas uma nova intervenção de prova de conceito proporcionou um alívio significativo para Sarah e pode oferecer esperança para muitos como ela. O único problema? Exige um “marca-passo cerebral” personalizado para cada pessoa.

“Eu estava no fim da linha”, disse Sarah, que pediu para ser identificada apenas pelo primeiro nome.

“Eu estava gravemente deprimido. Não conseguia me imaginar continuando se isso fosse tudo que eu seria capaz de fazer, se nunca pudesse ir além disso. Não era uma vida que valesse a pena ser vivida.”

Felizmente, Sarah pôde participar de um estudo de caso com uma equipe de pesquisa em neurociência da Universidade da Califórnia, San Francisco (UCSF); o projeto da equipe era investigar métodos de estimulação cerebral profunda que poderiam aliviar os sintomas de depressão.

Embora a ideia de implantar um pequeno dispositivo em nossos crânios possa parecer assustadora para alguns, a estimulação cerebral profunda teve um passado de sucesso em outras doenças cerebrais, como a doença de Parkinson e a epilepsia .

Mas a depressão é significativamente mais complicada do que qualquer uma dessas doenças. Até agora, os resultados da estimulação cerebral profunda para a depressão que visa regiões específicas do cérebro – como a área de Brodmann 25 – foram mistos e, em sua maioria, desanimadores .

No entanto, a equipe da UCSF fez uma mudança significativa neste tipo de terapia.

Em vez de aplicar o mesmo tratamento de estimulação cerebral para todos, os pesquisadores rastrearam manualmente onde a depressão de Sarah estava aparecendo no cérebro. Eles identificaram um biomarcador – neste caso, um padrão específico de ondas cerebrais – que não foi identificado no transtorno depressivo maior antes, e o usaram para personalizar a máquina para estimular apenas quando e onde o biomarcador foi expresso.

A equipe colocou um eletrodo na área do cérebro onde o biomarcador foi encontrado, e um segundo onde estava o “circuito de depressão” de Sarah. O melhor local para o alívio dos sintomas levou algum tempo para ser descoberto; uma vez inserido, o primeiro eletrodo detectaria o biomarcador, e o segundo eletrodo produziria uma pequena quantidade de eletricidade por seis segundos na região do cérebro.

Acima: O dispositivo com uma derivação (azul) na amígdala para detectar o biomarcador e a outra (vermelha) na cápsula ventral para estimulação.

“A eficácia desta terapia mostrou que não apenas identificamos o circuito cerebral e o biomarcador corretos, mas fomos capazes de replicá-lo em uma fase posterior totalmente diferente do teste usando o dispositivo implantado”, disse a primeira autora, a psiquiatra da UCSF Katherine Scangos.

“Esse sucesso em si é um avanço incrível em nosso conhecimento da função cerebral que está por trás das doenças mentais.”

Agora, realmente precisamos enfatizar que esse novo resultado bem-sucedido só foi alcançado em um paciente até agora. Muitos outros estudos examinaram a estimulação cerebral profunda que não se concretizou nos testes , nem sabemos ainda como essa abordagem se sairá com o tempo.

Mas para Sarah as mudanças foram imensas.

“Nos primeiros meses, a diminuição da depressão foi tão abrupta, e eu não tinha certeza se iria durar” , disse ela.

“Mas durou. E percebi que o dispositivo realmente aumenta a terapia e o autocuidado que aprendi.”

É empolgante que estimular o cérebro apenas uma vez que os sintomas – ou, neste caso, o biomarcador – apareçam, é também uma nova maneira de usar a estimulação cerebral profunda na depressão. Em estudos anteriores, a estimulação era feita continuamente em intervalos predefinidos , e não quando surge uma atividade cerebral depressiva específica. Isso por si só pode ser uma grande mudança para tornar a técnica mais bem-sucedida.

Mas esse biomarcador muito provavelmente não é universal, o que significa que os pesquisadores precisarão encontrar a versão individual de cada paciente do biomarcador de Sarah para poder tratá-los da mesma maneira.

A equipe já está inscrevendo mais pacientes no estudo para ver se eles podem encontrar marcadores depressivos mais personalizados e fornecer-lhes seu próprio “marca-passo cerebral” especializado.

“Precisamos ver como esses circuitos variam entre os pacientes e repetir esse trabalho várias vezes. E precisamos ver se o biomarcador de um indivíduo ou o circuito do cérebro muda com o tempo à medida que o tratamento continua”, disse Scangos.

Este é o início de um projeto de tratamento, e haverá muitos desafios antes que esta seja uma opção potencial para pacientes fora do ambiente de pesquisa. Mas para aqueles com depressão resistente ao tratamento, este tratamento personalizado pode um dia ser um caminho empolgante a seguir.

“Desenvolvemos uma abordagem de medicina de precisão que administrou com sucesso a depressão resistente ao tratamento de nosso paciente, identificando e modulando o circuito em seu cérebro que está exclusivamente associado a seus sintomas”, disse um integrante da equipe da UCSF, o pesquisador de psiquiatria Andrew Krystal.

“Este estudo aponta o caminho para um novo paradigma que é desesperadamente necessário na psiquiatria.”

A pesquisa foi publicada na Nature Medicine

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