Quanto mais entendemos sobre o Alzheimer , mais rápido podemos trabalhar em busca de melhores tratamentos e, em última análise, uma cura, o que torna a descoberta de quatro subtipos distintos da doença cerebral importante.

Usando algoritmos de aprendizado de máquina treinados em varreduras cerebrais de 1.143 pessoas com cérebros saudáveis ​​ou com cérebros afetados pelo mal de Alzheimer , os cientistas identificaram quatro maneiras distintas de as proteínas tau se enredarem entre os neurônios.

As proteínas tau deformadas estão intimamente ligadas ao desenvolvimento e progressão do Alzheimer, mas pensava-se que o padrão de emaranhamento de tau no cérebro era mais ou menos o mesmo em todas as pessoas com a doença.

“Identificamos quatro padrões claros de patologia tau que se tornaram distintos com o tempo”, disse o neurologista Oskar Hansson, da Universidade de Lund, na Suécia.

“A prevalência dos subgrupos variou entre 18 e 30 por cento, o que significa que todas essas variantes do Alzheimer são na verdade bastante comuns e nenhuma delas domina como pensávamos anteriormente.”

A primeira variante, descoberta em 33% dos casos, vê o tau se espalhando principalmente no lobo temporal e afetando a memória do paciente. A segunda, encontrada 18% das vezes, se espalha por outras partes do córtex cerebral – problemas de memória são menos comuns, mas as dificuldades de planejamento e execução de ações são mais comuns.

A terceira variante, encontrada em 30% de todos os casos, é onde o tau se espalha no córtex visual (usado para processar a visão) – os pacientes têm problemas para se orientar, avaliar a distância e identificar formas. A quarta e última variante, observada em 19% dos casos, se espalha de forma assimétrica no hemisfério esquerdo do cérebro e afeta o processamento da linguagem.

As descobertas foram possibilitadas por varreduras detalhadas de Tomografia por Emissão de Pósitrons (PET) em 3D . A análise de acompanhamento ao longo de dois anos confirmou a presença desses quatro padrões distintos em pessoas com Alzheimer e pode ajudar a explicar por que diferentes pessoas apresentam sintomas diferentes à medida que a doença progride.

“Isso sugere que o Alzheimer é uma doença ainda mais heterogênea do que se pensava”, diz o neurocientista Jacob Vogel, da Universidade McGill, no Canadá.

“Agora temos motivos para reavaliar o conceito de Alzheimer típico e, a longo prazo, também os métodos que usamos para avaliar a progressão da doença.”

Alzheimer já é a principal forma de demência em todo o mundo, e o número de pessoas afetadas continua a aumentar drasticamente com o envelhecimento da população. Sabemos que isso causa uma perda constante de neurônios, mas ainda não está claro exatamente por que isso acontece – e ainda não há cura conhecida.

No entanto, o progresso está sendo feito. Estudos anteriores também analisaram a divisão de Alzheimer em subtipos para nos dar uma melhor compreensão da doença, enquanto também estamos aprendendo mais sobre neurônios vulneráveis ao Alzheimer e como seus efeitos podem ser revertidos .

O próximo passo é estender a análise por um período de tempo mais longo – até 10 anos, sugerem os pesquisadores. Saber qual subtipo está presente em um paciente pode, por exemplo, dar uma ideia melhor de quais sintomas esperar e quando, além de abrir opções para novos tratamentos.

“Esse conhecimento é importante para os médicos que avaliam pacientes com Alzheimer e também nos faz pensar se os quatro subtipos podem responder de forma diferente a tratamentos diferentes”, diz Hansson .

A pesquisa foi publicada na Nature Medicine

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