Os corvos têm sua própria versão do córtex cerebral humano.

Não é surpresa que os corvídeos – a “família dos corvos” de pássaros que também inclui corvos, gaios, pegas e quebra-nozes – sejam inteligentes. Eles usam ferramentas , reconhecem rostos, deixam presentes para as pessoas que gostam, e há até um vídeo no Facebook mostrando um corvo cutucando um ouriço teimoso para fora do trânsito. Os corvídeos também jogam pedras na água para empurrar os alimentos flutuantes.

O que talvez seja surpreendente é o que os autores de um novo estudo publicado na semana passada na revista Science descobriram: os corvos são capazes de pensar sobre seus próprios pensamentos enquanto resolvem problemas. Este é um nível de autoconsciência que anteriormente se acreditava significar o tipo de inteligência superior que apenas os humanos e possivelmente alguns outros mamíferos possuem. Um corvo sabe o que um corvo sabe, e se isso traz a palavra senciência à sua mente, você pode estar certo.

Há muito se supõe que o funcionamento intelectual superior é estritamente o produto de um córtex cerebral em camadas. Mas os cérebros dos pássaros são diferentes. Os autores do estudo descobriram que o pálio sem camadas, mas denso em neurônios, pode desempenhar um papel semelhante para as aves. Apoiando essa possibilidade, outro estudo publicado na semana passada na Science descobriu que a neuroanatomia de pombos e corujas também pode apoiar uma inteligência superior.

“Foi uma boa semana para os cérebros dos pássaros!” O especialista em corvos John Marzluff, da Universidade de Washington, disse à Stat . (Ele não estava envolvido em nenhum dos estudos.)

Corvídeos são conhecidos por serem tão mentalmente capazes quanto macacos e grandes símios. No entanto, os neurônios das aves são muito menores que seus pálios na verdade contêm mais deles do que seria encontrado em um córtex de primata de tamanho equivalente. Isso pode constituir uma pista sobre suas capacidades mentais expansivas.

De qualquer forma, parece haver uma correspondência geral entre o número de neurônios que um animal tem em seu pálio e sua inteligência, diz Suzana Herculano-Houzel em seu comentário sobre os dois novos estudos para a Science. Os humanos, diz ela, sentam-se “satisfatoriamente” no topo deste gráfico comparativo, tendo ainda mais neurônios do que elefantes, apesar de nosso tamanho corporal muito menor. Estima-se que os cérebros dos corvos tenham cerca de 1,5 bilhão de neurônios.

O tipo de corvo de inteligência superior exibido na nova pesquisa é semelhante à maneira como resolvemos problemas. Catalogamos o conhecimento relevante e então exploramos diferentes combinações do que sabemos para chegar a uma ação ou solução.

Os pesquisadores, liderados pelo neurobiólogo Andreas Nieder , da Universidade de Tübingen, na Alemanha, treinaram dois corvos carniceiros ( Corvus corone ), Ozzie e Glenn.

Os corvos foram treinados para observar um flash – que nem sempre aparecia – e depois bicar um alvo vermelho ou azul para registrar se um flash de luz foi visto ou não. Ozzie e Glenn também foram ensinados a entender uma mudança de “chave de regra” que especificava se vermelho ou azul significava a presença de um flash com a outra cor significando que não havia flash.

Em cada rodada de um teste, após um flash aparecer ou não, os corvos recebiam uma chave de regra descrevendo o significado atual dos alvos vermelho e azul, após o que eles bicavam sua resposta.

Essa sequência impediu que os corvos simplesmente ensaiassem sua resposta no piloto automático, por assim dizer. Em cada teste, eles tiveram que fazer todo o processo de cima, vendo um flash ou nenhum flash, e então descobrindo qual alvo bicar.

À medida que tudo isso acontecia, os pesquisadores monitoraram sua atividade neuronal. Quando Ozzie ou Glenn viam um flash, os neurônios sensoriais disparavam e depois paravam enquanto o pássaro descobria qual alvo bicar. Quando não havia flash, nenhum disparo dos neurônios sensoriais foi observado antes que o corvo fizesse uma pausa para descobrir o alvo correto.

A interpretação de Nieder desta sequência é que Ozzie ou Glenn tiveram que ver ou não um flash, deliberadamente notar que houve ou não um flash – exibindo autoconsciência do que acabou de ser experimentado – e então, em alguns momentos , conecte essa lembrança ao seu conhecimento da chave de regra atual antes de bicar o destino correto.

Durante aqueles poucos momentos após a atividade dos neurônios sensoriais ter diminuído, Nieder relatou atividade entre uma grande população de neurônios enquanto os corvos juntavam as peças, preparando-se para relatar o que tinham visto. Entre as áreas ocupadas no cérebro dos corvos durante essa fase da sequência estava, sem surpresa, o pálio.

No geral, o estudo pode eliminar o córtex cerebral em camadas como um requisito para uma inteligência superior. À medida que aprendemos mais sobre a inteligência dos corvos, podemos pelo menos dizer com alguma certeza que seria sensato evitar irritar um .

Big Think

Photo by Meg Jerrard on Unsplash

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