Entre o milhão ou mais de vidas perdidas para COVID-19, há histórias que desafiam a compreensão. Corpos saudáveis, jovens e em fase de crescimento, sucumbem ao vírus tão facilmente como se estivessem entre os mais vulneráveis . Enquanto para outras pessoas em sua faixa etária, o vírus só produz sintomas leves – se houver.

Em dois novos estudos, os pesquisadores identificaram um mecanismo crucial do sistema imunológico que pode ajudar a explicar por que o vírus é tão letal – mas apenas para algumas pessoas.

A pesquisa também oferece a primeira explicação molecular de por que os homens parecem ser afetados pelo vírus mais gravemente do que as mulheres.

Ambos os artigos apontam para os interferons tipo I (IFNs) como desempenhando um papel nesta diferença crucial nos resultados do COVID-19. Os IFNs são proteínas que as células infectadas produzem para ajudar a impedir a disseminação de tudo o que as está infectando.

Mas, para algumas pessoas, seu trabalho é interrompido.

Um dos novos estudos mostrou que mais de 10 por cento das pessoas saudáveis ​​que acabaram com sintomas graves de COVID-19 têm anticorpos que atacam os IFNs do próprio paciente e os impedem de combater adequadamente o vírus SARS-CoV-2 .

O outro estudo analisou pacientes hospitalizados com sintomas graves – alguns deles ainda na casa dos 20 anos – e descobriu que pelo menos outros 3,5 por cento carregavam mutações genéticas que impedem o funcionamento adequado dos IFNs.

Embora esses mecanismos potenciais só expliquem uma proporção dos casos mais graves do COVID-19, pode ser uma descoberta que ainda pode salvar dezenas, senão centenas de milhares de vidas.

“Essas descobertas fornecem evidências convincentes de que a interrupção do interferon tipo I é frequentemente a causa do COVID-19 com risco de vida”, diz o médico Jean-Laurent Casanova, chefe do Laboratório St. Giles de Genética Humana de Doenças Infecciosas da Universidade Rockefeller .

“E, pelo menos em teoria, esses problemas de interferon poderiam ser tratados com os medicamentos e intervenções existentes.”

Colaborando com uma grande equipe internacional de pesquisadores como parte do COVID Human Genetic Effort , Casanova e seus colegas identificaram um anticorpo que neutralizou erroneamente uma ou mais proteínas IFN do próprio corpo em pelo menos 101 dos 987 pacientes COVID-19 testados ( 10,2 por cento).

Não é a primeira vez que vimos o sistema imunológico se sabotar e impedir que os interferons façam seu trabalho adequadamente. Algumas infecções bacterianas , como as causadas por espécies de Staphylococcus , freqüentemente aumentam de gravidade quando a produção de anticorpos do corpo se volta contra sua própria defesa contra o interferon.

Esta auto-sabotagem foi observada em pessoas tratadas com interferon para infecções como hepatite, bem como em mulheres com lúpus .

Descobri-lo pode explicar até um em cada dez dos casos de COVID que mais ameaçam a vida, fornecendo não apenas um meio de tratamento, mas também de identificar melhor quem em nossa comunidade está em maior risco.

Também ajuda a explicar outro mistério desconcertante do coronavírus .

“Curiosamente, 94 por cento dos pacientes com esses autoanticorpos neutralizantes eram do sexo masculino, o que pode explicar por que os homens são mais suscetíveis a contrair COVID-19 grave”, disse Stuart Tangye, chefe do nódulo Oceania do COVID Human Genomic Effort.

O segundo estudo descobriu que os genes para as próprias proteínas do interferon também podem estar trabalhando contra os interesses do corpo.

A comparação dos genes de 659 pacientes com casos de COVID-19 com risco de vida com 534 indivíduos com infecções assintomáticas ou benignas resultou na identificação de 13 anormalidades em sequências conhecidas como integrantes da atividade anti-influenza do IFN.

Essas mutações de “perda de função” foram detectadas apenas em 23 dos pacientes, ou cerca de 3,5 por cento do grupo, mas a pesquisa mostra que, mesmo nessa pequena fração da população, um colapso nesta via imunológica crítica pode ser mortal em um paciente saudável.

“A forma como o SARS-CoV-2 afeta as pessoas de forma diferente tem sido intrigante. O vírus pode causar uma infecção sem sintomas e ir embora silenciosamente, ou pode matar em poucos dias”, diz o médico geneticista John Christodoulo do Murdoch Children’s Research Institute na Austrália.

“As mudanças comprometeram sua capacidade de proteção contra a infecção por COVID-19 ao prejudicar a capacidade dos pacientes de produzir interferon tipo I.”

Combinados, os dois estudos preenchem peças críticas do quebra-cabeça do coronavírus, esclarecendo como ele invade e destrói de uma maneira aparentemente caprichosa.

Tratamentos e diagnósticos melhores à parte, eles também expõem um lado familiar do vírus: um, embora mortal, não é um romance completo.

Por mais significativas que sejam as descobertas, é difícil não pensar no vasto número de mortos que recentemente estavam no auge da saúde, confiantes de que estavam entre a fração que sofreria pouco , se é que sofreria .

Entre eles, ainda existem mistérios a serem resolvidos.

Este estudo de pesquisa foi lançado na Science , aqui

Artigo completo aqui na ScienceAlert

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