A varíola foi erradicada da face da Terra após uma campanha mundial de vacinação altamente eficaz. A poliomielite paralítica não é mais um problema no Brasil devido ao desenvolvimento e uso de vacinas eficazes contra o poliovírus. Nos tempos atuais, milhões de vidas foram salvas devido à rápida implantação de vacinas eficazes contra COVID-19. E, no entanto, já se passaram 37 anos desde que o HIV foi descoberto como a causa da AIDS, e não há vacina. Descreverei aqui as dificuldades que enfrentam o desenvolvimento de uma vacina eficaz contra o HIV / AIDS.

Sou professor de patologia na Escola de Medicina Miller da Universidade de Miami. Meu laboratório é creditado com a descoberta do vírus do macaco chamado SIV, ou vírus da imunodeficiência símia . SIV é o parente próximo macaco do vírus que causa a AIDS em humanos – HIV, ou vírus da imunodeficiência humana. Minha pesquisa contribuiu de maneira importante para a compreensão dos mecanismos pelos quais o HIV causa doenças e para os esforços de desenvolvimento de vacinas.

Os esforços de desenvolvimento da vacina contra o HIV fracassaram

As vacinas têm sido, sem dúvida, a arma mais potente da sociedade contra doenças virais de importância médica. Quando a nova doença AIDS apareceu em cena no início dos anos 1980 e o vírus que a causou foi descoberto em 1983-84, era natural pensar que a comunidade de pesquisa seria capaz de desenvolver uma vacina contra ela.

Em uma conferência de imprensa agora famosa em 1984, anunciando o HIV como a causa da AIDS, a então secretária de Saúde e Serviços Humanos dos Estados Unidos, Margaret Heckler, previu que uma vacina estaria disponível em dois anos . Bem, já se passaram 37 anos e não há vacina. A rapidez do desenvolvimento e distribuição da vacina COVID-19 coloca a falta de uma vacina contra o HIV em forte contraste. O problema não é o fracasso do governo. O problema não é falta de gastos. A dificuldade está no próprio vírus HIV. Em particular, isso inclui a notável diversidade de cepas de HIV e as estratégias de evasão imunológica do vírus.

Então, deveríamos nós pesquisadores desistir? Não, não deveríamos. Uma abordagem que os pesquisadores estão tentando em modelos animais em alguns laboratórios é usar o vírus do herpes como vetores para entregar as proteínas do vírus da AIDS. A família do vírus do herpes pertence à categoria “persistente”. Uma vez infectado com o vírus do herpes, você fica infectado para o resto da vida. E as respostas imunológicas persistem não apenas como memória, mas de forma continuamente ativa. O sucesso dessa abordagem, no entanto, ainda dependerá de descobrir como obter a amplitude das respostas imunológicas que permitirão a cobertura contra a vasta complexidade das sequências de HIV que circulam na população.

Outra abordagem é buscar a imunidade protetora de um ângulo diferente. Embora a grande maioria dos indivíduos infectados pelo HIV produza anticorpos com atividade neutralizante fraca e específica da cepa, alguns raros indivíduos fazem anticorpos com atividade neutralizante potente contra uma ampla gama de isolados de HIV. Esses anticorpos são raros e altamente incomuns, mas nós, cientistas, os temos em nosso poder.

Além disso, os cientistas descobriram recentemente uma maneira de atingir níveis protetores desses anticorpos para toda a vida com uma única administração. Para a vida! Essa entrega depende de um vetor viral, um vetor denominado vírus adeno-associado . Quando o vetor é administrado ao músculo, as células musculares tornam-se fábricas que produzem continuamente os potentes anticorpos amplamente neutralizantes. Pesquisadores documentaram recentemente a produção contínua por seis anos e meio em um macaco .

Estamos progredindo. Não devemos desistir.

World Economic Forum

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