O NHS do Reino Unido aprovou recentemente uma novo medicamento para baixar o colesterol que será oferecido a 300.000 pessoas nos próximos três anos.

O medicamento – inclisiran – será administrado duas vezes por ano na forma de injeção.

Ele será prescrito principalmente para pacientes que sofrem de uma doença genética que leva ao colesterol alto, para aqueles que já sofreram um ataque cardíaco ou derrame ou para aqueles que não responderam bem a outros medicamentos para baixar o colesterol, como as estatinas.

Tem havido muita empolgação em torno da aprovação da droga, tanto pelo que ela pode atingir, quanto porque a droga usa uma técnica conhecida como “silenciamento de genes”.

Esta é uma técnica terapêutica emergente que atua visando as causas subjacentes de uma doença, ao invés dos sintomas que ela causa. Ele faz isso alvejando um determinado gene e impedindo-o de fazer a proteína que ele produz.

Até agora, a maioria dos tratamentos com tecnologia de silenciamento de genes foi usada para tratar doenças genéticas raras. Isso significa que a injeção de colesterol será uma das primeiras drogas silenciadoras de genes usadas para tratar pessoas em uma escala mais ampla.

Os pesquisadores também estão investigando se o silenciamento de genes poderia ser usado para tratar uma ampla variedade de condições de saúde, incluindo a doença de Alzheimer e o câncer .

Silenciamento de genes

Drogas silenciadoras de genes atuam visando um tipo específico de RNA (ácido ribonucléico) no corpo, chamado de RNA “mensageiro”. Os RNAs são encontrados em todas as células do corpo e desempenham um papel importante no fluxo de informações genéticas.

Mas o RNA mensageiro (mRNA) é um dos tipos mais importantes de RNA que nosso corpo possui, pois ele copia e carrega instruções genéticas de nosso DNA e produz proteínas específicas dependendo das instruções.

No caso da injeção de colesterol, o silenciamento do gene atua visando uma proteína chamada PCSK9 e degradando-a. Essa proteína está envolvida na regulação do colesterol em nossos corpos, mas ocorre em excesso em pessoas com altos níveis de colesterol LDL (o colesterol “ruim”). Impedir que essa proteína seja produzida, em primeiro lugar, reduzirá os níveis de colesterol.

Para atingir esse mRNA específico, os pesquisadores precisam criar uma versão sintética de outro tipo de RNA – chamado de pequeno RNA interferente (siRNA) – no laboratório. Este é um trecho altamente específico de RNA que pode ser usado para direcionar mRNAs específicos.

Neste caso, o siRNA é projetado para atingir especificamente o mRNA que carrega instruções para a proteína PCSK9. Ele se liga ao seu mRNA alvo e destrói as instruções, o que reduz significativamente a quantidade dessas proteínas que são produzidas.

As terapias genéticas geralmente são administradas por meio de um vetor viral – um veículo semelhante a um vírus que entrega genes às nossas células da mesma forma que um vírus pode infectá-las. Até agora, as terapias com vetores virais têm sido usadas para tratar doenças genéticas raras do sangue , cegueira genética e atrofia muscular espinhal .

Embora os vetores virais sejam muito eficazes com um tratamento, pode ser impossível administrar uma segunda dose, se necessário, devido a reações imunológicas adversas. Esses medicamentos também são extremamente caros .

Por causa disso, muitas das drogas silenciadoras de genes que estão sendo investigadas são administradas por meio de uma técnica diferente. Conhecidas como terapias gênicas vetoriais não virais, elas entregam a droga usando uma nanopartícula que a protege da degradação no sangue para que possa ser aplicada especificamente no alvo – como o fígado, que é o alvo da injeção de colesterol.

Terapias de silenciamento de genes administradas por vetores não virais parecem ser mais promissores, pois podem ser administradas várias vezes com efeitos colaterais limitados . Atualmente, as terapias de vetores não virais são usadas para tratar uma condição genética rara chamada amiloidose mediada por transtirretina hereditária , bem como em vacinas de mRNA, como BionTech / Pfizer e Moderna .

Curiosamente, porém, a injeção de colesterol não está enterrada dentro de uma nanopartícula ou entregue com um vetor viral.

Em vez disso, o siRNA foi fortemente modificado em laboratório para resistir à degradação no sangue. Ele também tem um ligante (uma molécula de açúcar que funciona um pouco como um gancho) ligado a ele que permite que ele atinja especificamente as células do fígado.

Tratamentos futuros

Vários outros medicamentos silenciadores de genes estão sendo investigados para tratar uma variedade de outros distúrbios , incluindo nos rins (como prevenção de reações adversas após um transplante), pele (cicatrizes), câncer (incluindo melanoma, próstata, pancreático, cérebro e outros tumores) e doenças oculares (como degeneração macular relacionada à idade e glaucoma).

Os pesquisadores também estão investigando se as terapias de silenciamento de genes poderiam ser úteis no tratamento de distúrbios neurológicos e cerebrais , como a doença de Huntington e a doença de Alzheimer.

Cada um desses tratamentos de silenciamento de genes usaria técnicas semelhantes às de outras drogas que existem atualmente – visando um gene ou proteína específica e desligando-o. Mas, no caso do câncer, por ser muito complexo, várias proteínas diferentes podem precisar ser direcionadas.

Essas tecnologias de silenciamento de genes precisarão se mostrar eficazes em outros ensaios clínicos antes que possam ser implementadas para uso em uma escala mais ampla.

Outro desafio importante será garantir que os custos desses medicamentos permaneçam baixos para que muitas pessoas possam acessá-los. Mas, no geral, esses desenvolvimentos são muito promissores: drogas silenciadoras de genes são mais especializadas, pois podem ter como alvo proteínas específicas em nossas células.

Pode ser por isso que eles podem ter mais sucesso no tratamento de doenças do que os tratamentos atuais.A conversa

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original (em inglês)

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