No momento, a massa cinzenta bem atrás de sua testa está calculando se você deve se sentir agradavelmente contente ou um grau irritante de desprezo. Se acontecer de você também sentir dor crônica, uma emoção provavelmente será mais provável do que a outra.

Uma nova pesquisa mostra como a dor afeta a maneira como nosso lobo pré-frontal processa as emoções em um nível fundamental, descobrindo que as tendências para ficar mais ansioso ou deprimido são o resultado de interrupções na maneira como as células se comunicam.

“A dor crônica é mais do que uma sensação horrível”, diz Sylvia Gustin, neurocientista e psicóloga da Universidade de New South Wales e do NeuRA, um instituto de pesquisa neurológica na Austrália.

“Pode afetar nossos sentimentos, crenças e a maneira como somos.”

Gustin é o autor sênior de um estudo recente que usou técnicas avançadas de imagem para rastrear as concentrações de um neurotransmissor específico em voluntários com e sem histórico de dor crônica.

Esse produto químico, o ácido gama-aminobutírico (GABA), é um dos grandes atores na sinalização do cérebro, controlando a atividade neural em todo o sistema nervoso.

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Especificamente no córtex pré-frontal do cérebro, a atividade de amortecimento do GABA atua como uma forma de controle de tráfego, limitando a comunicação com outras regiões , como a amígdala . Trabalhando em equilíbrio com o estimulante neurotransmissor glutamato , esse sistema de sinalização garante que nossas emoções nos mantenham motivados nos momentos certos, sem nos causar estresse excessivo.

Situações dolorosas podem ser consideradas um momento perfeito para deixar nossas emoções um pouco descontroladas, seja para encorajar ajuda ou para nos ajudar a correr livres.

Estudos em modelos animais encontraram variações significativas na quantidade de glutamato no trabalho na área medial do córtex pré-frontal quando os indivíduos estão com dor. Da mesma forma, o glutamato tem diminuído em humanos com dor crônica, em linha com um declínio em sua regulação emocional.

No entanto, embora mudanças na quantidade de GABA tenham sido observadas em camundongos , essa ligação não foi estabelecida no corpo humano até agora.

Saber se um neurotransmissor diretamente responsável por derrubar os portões do boom em nosso profundo senso de ansiedade está em falta quando estamos com dor pode não apenas nos ajudar a entender melhor nossos próprios cérebros, mas também pode apontar o caminho para novos métodos para nos ajudar controlar nossos humores.

Em uma amostra de 48 participantes com e sem dor crônica, as varreduras cerebrais revelaram contrastes significativos nos níveis de GABA.

Embora o número de voluntários não seja enorme, é significativo o suficiente para sustentar a visão de que sentir dor a longo prazo muda a forma como nosso cérebro processa as emoções, reduzindo as medidas inibitórias.

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“Descobrimos, pela primeira vez, que a dor contínua está associada a uma diminuição do GABA, um neurotransmissor inibidor no córtex pré-frontal medial. Em outras palavras, há uma mudança patológica real acontecendo”, diz Gustin.

Sem o GABA, os cálculos realizados na parte frontal do nosso cérebro que lidam não apenas com nossas respostas emocionais, mas também com pensamentos e ações racionais, tornam-se amplificados.

Aproximadamente uma em cada dez pessoas em todo o mundo enfrenta algum grau de dor crônica a cada ano, afetando mais pessoas do que doenças cardíacas, diabetes e câncer juntos. Em algumas regiões, esse número chega a um em cada quatro.

Por ser uma experiência tão comum, devemos saber mais sobre as maneiras de administrar o pior de seus efeitos.

Há muito se sabe que os transtornos de humor e a dor crônica andam de mãos dadas, com até metade das pessoas com crises de dor que duram mais do que alguns meses também experimentando depressão ou ansiedade

As consequências podem ser graves, impedindo o sono, criando estresse e promovendo sentimentos de culpa.

Visar mudanças específicas na neuroquímica em uma área tão confinada do cérebro é um desafio, especialmente quando neurotransmissores como o glutamato e o GABA têm usos tão amplos no sistema nervoso.

Mas saber que há mudanças físicas ligando a dor crônica ao controle das emoções pode ajudar as pessoas a recuperar o senso de perspectiva e controle sobre o corpo.

“O cérebro não consegue amortecer esses sentimentos por conta própria, mas é plástico – e podemos aprender a mudá-lo”, diz Gustin.

Esta pesquisa foi publicada no European Journal of Pain

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